Moreel of commercieel: wat kiest Apple in de controverse rond China?
Dennis de Vries

Omdat tijdens de protesten in Hongkong de demonstranten veel gebruikmaken van bepaalde Apple-apps, ligt het bedrijf bij de Chinese overheid onder vuur. Maar het verwijderen van die apps levert het nu officieel kritiek op van de eigen overheid. Zo staat Apple voor lastige keuze.

Kritiek in China

Eerder deze maand verwijderde Apple de populaire app HKMap.live uit de App Store in China. De app was populair onder demonstranten die in Hongkong protesteren tegen het Chinese regime. Die gebruikten de app om aan te geven waar wegversperringen waren en waar politie stond.

De Chinese overheid zou daarom druk hebben uitgeoefend op Apple om de app uit de applicatiewinkel te halen voor Chinese gebruikers. Ook nieuws-apps die schreven over de opstand in Hongkong en een emoji van de Taiwanese vlag, werden om die reden verwijderd.

Band met overheid essentieel

Het is niet de eerste keer dat Apple meewerkt aan staatscensuur in China. Dat Apple de Chinese overheid te vriend wil houden, is commercieel gezien logisch. Met ruim een miljard inwoners en een snel groeiende welvaart, is China een belangrijke afzetmarkt. Daarnaast worden veel onderdelen van Apple-producten in China gemaakt. En commercieel succes in China begint bij een goede band met de overheid.

Apple Hong Kong

Dat laatste bewijst de Amerikaanse basketbalbond NBA. Eén enkele tweet van een technisch directeur van een basketbalclub, waarin hij zijn steun uitsprak voor de protesten in Hongkong, had gigantische gevolgen.

De Amerikaanse basketbalwedstrijden worden sinds enkele weken niet meer uitgezonden, banners van de NBA werden uit het straatbeeld verwijderd. De basketbalbond spreekt van een financiële strop die in de miljoenen loopt.

Marktaandeel in China

Die situatie wil Apple voorkomen. Het ondervindt in de Chinese smartphonemarkt al hevige concurrentie van lokale smartphonemakers. Fabrikanten als Oppo, Vivo en Xiaomi bieden geavanceerde Android-smartphones voor aantrekkelijke prijzen. En Huawei is met een marktaandeel van 37 procent heer en meester. Apple komt met 6,7 procent marktaandeel in de smartphonemarkt op de vijfde plek.

Terwijl het Chinese Huawei in de VS en Europa aan alle kanten onder vuur ligt, kan het dus in het thuisland op grote successen rekenen. Apple is daarentegen nu ook in het thuisland onder vuur komen te liggen.

Nu ook kritiek op Apple in VS

Afgelopen weekend ontving het een brief van het de overheid, ondertekend door zeven senatoren en congresleden van zowel de democratische als republikeinse partij. Daarin verzoeken ze Apple dringend om een ander beleid te voeren in China.

“Het besluit van Apple om het de Chinese overheid naar de zin te maken door HKMaps te verwijderen is erg zorgelijk”, zo schrijven de volksvertegenwoordigers. “We dringen aan om te tonen dat Apple normen en waarden boven commercieel belang zet, en om de dappere mannen en vrouwen die in Hongkong strijden voor waardigheid en basisrechten bij te staan.”

Lastige spagaat

In de brief wordt niet gesproken over mogelijke gevolgen voor Apple als het blijft toegeven aan de Chinese overheid. Het blijft voorlopig bij een strenge brief. Maar het geeft wel aan in welke spagaat het bedrijf zich momenteel bevindt.

Inmiddels lijkt er geen manier meer om het goed te doen. Behoudt de apps, en riskeer de toorn van de Chinese overheid. Verwijder ze, en verwacht van de overheid in eigen land de nodige tegenstand. Kiest Apple voor commercieel succes in China, met alle gevolgen van dien? Of neemt het de morele keuze die wordt aangemoedigd door de eigen overheid?

Lees het laatste nieuws over Apple

Draag ook bij aan dit artikel

Deel je kennis of stel een vraag. Dat kan anoniem of met een Disqus account.